La marihuana podría tratar el dolor crónico mejor que los opioides.

En 2016, más de  64,000 personas en los Estados Unidos  murieron por sobredosis de opioides, ya sea por analgésicos, heroína o (un opioide sintético). Para poner ese número en perspectiva, hay más estadounidenses muertos por opioides en 365 días que los que fueron asesinados durante la  totalidad de la Guerra de Vietnam . Los opioides en Estados Unidos son más que una crisis, son una emergencia nacional.

Si bien los médicos pueden haber ayudado a  alimentar esta epidemia a través de la prescripción excesiva de opioides , el problema subyacente que a menudo intentaban tratar, el dolor crónico, sigue siendo un problema enorme. Los estadounidenses, pastillas para el dolor o no, están sufriendo. En un estudio  reciente de los Institutos Nacionales de la Salud , 25.3 millones de adultos reportaron haber experimentado  dolor crónico  todos los días en los tres meses previos al estudio, un número que representa el 11.2 por ciento de la población. Un número aún mayor, 126 millones de personas, informaron haber experimentado algún tipo de dolor en los tres meses anteriores.

Los médicos han expresado durante mucho tiempo la  preocupación de  que  los analgésicos opiáceos recetados  , además de un alto potencial de adicción, no están resolviendo realmente el problema del dolor crónico. Esta semana, la ciencia lo confirmó.

Un  estudio  publicado en el  Journal of American Medical Association  comparó los opioides (Vicodin, oxicodona y fentanilo) con los no opioides (Tylenol, ibuprofeno y bloqueadores de nervios) para ver si eran mejores para tratar el dolor crónico de espalda, cadera o rodilla . La respuesta fue clara: no lo eran. “El estudio con el estudio dice que el tratamiento con opioides no fue superior al tratamiento con no opioides para mejorar la función relacionada con el dolor en 12 meses”. “Los resultados no apoyan el inicio del tratamiento con opioides para el dolor de espalda crónico de moderado a severo o el dolor de osteoartritis de cadera o rodilla”.

La noticia es un gran golpe para las compañías farmacéuticas como Purdue Pharma, que han  ganado miles de millones  con analgésicos recetados, pero es una noticia aún peor para quienes sufren los efectos del dolor crónico. La pregunta que deja atrás: si los opioides no son la respuesta al dolor crónico, ¿qué es?

Para un número creciente de médicos, la respuesta viene en forma de otra droga menos peligrosa: el cannabis. En noviembre pasado, tres médicos en Illinois iniciaron una campaña llamada Médicos contra los estupefacientes perjudiciales, o PAIN, que  apunta a expandir el programa estatal de marihuana medicinal para permitir que cualquier persona que califique para opioides también califique para marihuana.

El mes pasado, los prometedores resultados de investigación de Israel agregaron evidencia científica para respaldar su lucha. Publicado en el  European Journal of Internal Medicine,  el  estudio dio seguimiento a 2,970 pacientes con cáncer entre 2015 y 2017 cuando se embarcaron en un programa de tratamiento de marihuana medicinal para el dolor crónico. Cada paciente pudo elegir un plan que se adaptaba específicamente a su estilo de vida y elegir entre 16 cepas diferentes del medicamento. Las escalas de dolor se clasificaron antes de tomar el medicamento y luego se midieron nuevamente después de que el tratamiento estaba en curso.

Los resultados fueron abrumadoramente positivos. De los 1,211 pacientes con cáncer que fueron finalmente encuestados (902 pacientes del grupo original murieron y 680 suspendieron el tratamiento), el 95.9 por ciento informó una mejoría en su condición y la gran mayoría de ellos experimentó una reducción dramática del dolor. Mientras que al principio, el 52.9 por ciento de los pacientes había calificado su dolor entre 8 y 10 (en una escala de 10), después de seis meses de tratamiento, el número que informó que el nivel de dolor había bajado a solo 4.6 por ciento.

Además de controlar el dolor, el estudio mostró que el cannabis es capaz de abordar otros problemas que los pacientes también estaban experimentando. De los encuestados, el 91 por ciento reportó mejoras en las náuseas y los vómitos, el 87.5 por ciento reportó una mejoría en los trastornos del sueño y el 84 por ciento notó una mejoría en la ansiedad y la depresión. Los autores del estudio avalan totalmente el medicamento como una opción de tratamiento.

“En una época en la que un médico a menudo prescribe un medicamento diferente para cada síntoma [del cáncer], el cannabis, como un tratamiento integral que afecta a varios síntomas, se convierte en una opción terapéutica deseable”, concluyen los autores. “El cannabis como tratamiento paliativo para los pacientes con cáncer parece ser bien tolerado, efectivo y seguro”.

El éxito del cannabis en el tratamiento del dolor crónico se refleja en una  revisión de 2018 de más de 10,000 resúmenes  sobre el tema. También publicado en el  European Journal of Internal Medicine,  la revisión a gran escala ofrece conclusiones individuales sobre la capacidad de la marihuana para tratar una variedad de afecciones. Bajo el dolor crónico, los autores escriben: “Hubo cinco revisiones sistemáticas de calidad justa que contribuyeron a la conclusión de que existe evidencia sustancial de que el cannabis es un tratamiento eficaz para el dolor crónico en adultos”.

A pesar de estos informes, no todos están de acuerdo en que la marihuana medicinal es la respuesta al dolor crónico. Kevin Sabet, fundador de Smart Approaches to Marijuana (SAM), cree que los estudios pierden importancia. “Sabemos que los componentes de la marihuana como el THC han mostrado resultados para un alivio moderado del dolor, pero esa es una conclusión muy diferente a la de decir que la marihuana, que tiene cientos de componentes, es buena para eso”, dice Sabet a Yahoo Lifestyle. “Creo que debemos distinguir realmente entre THC y marihuana cruda, especialmente el tipo que el sujeto estaría recibiendo en Israel para el estudio”.

Sheila P. Vakharia, gerente de políticas de la Oficina de Participación Académica de Drug Policy Alliance, una lucha sin fines de lucro para poner fin a la guerra contra las drogas, lo ve de manera diferente. “Los niveles generales de dolor informados por los participantes del estudio bajaron dramáticamente”, Vakharia le dice a Yahoo Lifestyle. “Y ver a la gente que informa que el cambio es realmente prometedor”. Vakharia señala que además de ser eficaz en el tratamiento del dolor, el  cannabis conlleva menos riesgos . Es decir, es  menos adictivo  y  rara vez fatal .

Aunque algunos profesionales médicos  siguen siendo reacios  a prescribir marihuana medicinal, Vakharia dice que los pacientes están empezando a buscar los beneficios de la marihuana en sí mismos y, como resultado, están más seguros. Una mirada a los datos en los estados donde la marihuana es legal sugiere que ella tiene razón. Según  un estudio de 2014  publicado en  JAMA Internal Medicine , la tasa de muertes por sobredosis de medicamentos recetados es 25 por ciento más baja en los estados donde la marihuana medicinal es legal.

Si bien Sabet cree que se necesita hacer más investigación antes de que los individuos comiencen a usar la marihuana como sustituto de los opioides, Vakharia espera que el cambio que ya está en marcha gane impulso. “Creo que la evidencia continuará creciendo, y comenzará a persuadir a las personas que de otro modo se muestran reacias a considerarla como un tratamiento para ellos mismos, oa recomendarla como un profesional médico”, dijo Vakharia a Yahoo Lifestyle. “Pero solo el tiempo lo dirá.”

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